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Los buitres son aves que pueden encontrarse en casi todas las partes del mundo; muchas personas pueden indentificarlas a simple vista, pues son aves conocidas y comunes, sobre todo porque en la cultura popular suele asociarse a esta ave para hacer referencia a personas cuya actitud es ofensiva y depredadora. 

Pero, pese a su comportamiento depredador, los buitres juegan un papel muy relevante en el equilibrio biológico de la fauna, así que en este artículo vamos a conocer sus características, modo de vida y cómo es su comportamiento.

¿Qué es un buitre?

Los buitres son un grupo de aves cazadoras o rapaces que pertenecen a la familia Cathartidae, al orden de los falconiformes. Dentro de este grupo de aves rapaces se incluyen unas 23 especies, que conoceremos más adelante, y dentro de las cuales está el famoso cóndor andino, un ave que está en peligro de extinción y es típica de las regiones andinas al norte de América del Sur, como Colombia y Venezuela, por ejemplo.

 

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¿Cuáles son las características de un buitre?

La principal característica de un buitre es su cabeza descubierta (calva); lejos de lo que se podría pensar, las garras de esta ave no son afiladas, sino más bien cortas, para ayudarles a caminar cuando están en el suelo. Su cuello es estirado y un poco pelado, o con poco plumaje.

Dependiendo de la especie, el buitre posee una lengua muy útil para la alimentación, siendo capaz comer a su presa con agilidad y consumir así las partes blandas de esta. Los buitres se comen hasta los huesos del tuétano.

Posee un tipo de sustancia (urohídrosis) que utilizan para regular su temperatura corporal cuando el clima es muy seco y caluroso; esta sustancia parece ser una mezcla de orina y restos fecales.  Su orina es muy fuerte, lo que ayuda a que esta sirva para eliminar bacterias y parásitos que puedan haber en la carroña que consumen.

Los buitres vuelan a alturas muy elevadas, poseen un sentido del olfato muy desarrollado, se refugian en grupos de varios ejemplares y grandes bandadas, son sociables, sus patas son débiles y el principal motivo de su cabeza calva se debe a que esto evita que se llenen de sangre cuando deboran a sus presas y suelen enterrar la cabeza en ellas para aprovechar todo el alimento.

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¿Cómo se clasifican los buitres?

Existen dos grupos principales de buitres: los buitres del nuevo mundo y los buitres del viejo mundo.

Buitres del Nuevo Mundo

Este grupo es característico de zonas tropicales y regiones templadas de América del Sur; se les conoce como cóndores o buitres americanos. Son parte de la familia de los catártidos. Sólo se consiguen en América.

Dentro de este grupo hay 7 especies:

  • Zopilote rey
  • Cóndor andino
  • Buitre negro americano
  • Cóndor de california
  • Aura gallipavo
  • Aura selvática
  • Aura sabanera

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Fotos e imágenes de Buitres

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Buitres del Viejo Mundo

Es un grupo conformado por 16 especies; estos poseen plumas en la cabeza, garras más afiladas y pertenecen a la familia Accipitridae, a la cual también pertenecen los halcones y las águilas.

  • Buitre cabeciblanco
  • Buitre cabecirojo
  • Buitre orejudo
  • Buitre negro
  • Buitre leonado
  • Buitre quebrantahuesos
  • Buitre egipcio
  • Buitre del Himalaya
  • Buitre africano
  • Buitre bengalí
  • Buitre indio
  • Buitre moteado
  • Buitre encapuchado
  • Buitre del Cabo
  • Buitre plamero
  • Buitre de pico fino

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¿Qué come un buitre?

Los buitres se alimentan de carroña, suelen encontrar alimento de presas que ya están muertas, por lo que no es común verlos atacar para conseguir el alimento ni asesinar ellos mismos a sus presas. Claro, si en algún momento tienen que hacerlo, lo harán por cuestiones de sobrevivencia.

Se les ve comer en grupo y es común que esperen a otros ejemplares para empezar a excavar en la presa, sobre todo cuando el cadáver de muy grande o con una piel dura y gruesa, por lo que no son capaces de poder comerlo por sí mismo sólo con su pico; posee un sistema digestivo con ácidos fuertes, para evitar contraer enfermedades producto de la carne descompuesta. Este ácido es corrosivo. 

Cuando se sienten amenazados, vomitan como mecanismo de defensa, pues esta distracción les permite escapar de sus depredadores; el vómito es una especie de distracción. Este comportamiento es habitual en los buitres del Nuevo Mundo.

Pueden orinar sobre el alimento para eliminar las bacterias y algunas enfermedades que suelen aparecer en la carne podrida. Los buitres son capaces de detectar su alimento a varios kilómetros y saben que cuando ven a otros carroñeros acercarse en grupos hacia algún sitio específico, es porque allí encontrará comida, por lo que opta por ir y echar un vistazo.

 

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¿Dónde viven los buitres?

Los buitres americanos no anidan en los árboles, sino que pueden estar en el piso o en algún saliente que hallen y les resulte cómodo. Los buitres del viejo mundo, pueden hacerlo en nidos viejos o también en cornisas. Por ejemplo, el cóndor andino se pasea por los páramos hasta encontrar algún lugar rocoso donde pueda posar.

Algunos están en jaulas, como medida de protección para la especie. Allí viven tranquilos mientras cuenten con abundante alimento; esto no significa que la gente tenga buitres como mascotas, sino que algunas de sus especies están bajo áreas protegidas por los entes gubernamentales para evitar su extinción.

 

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Curiosidades sobre los buitres

  • Los buitres del nuevo mundo suelen ser muy silenciosos.
  • Los buitres regurgitan alimento para proveerles a sus polluelos, ya que no los llevan hasta el lugar donde consiguen las carroñas.
  • No es verdad que los buitres son depredadores del ganado, así que en vano estas aves son perseguidas por los granjeros.
  • Los depredadores de buitres más comunes son los felinos de gran tamaño, como las hienas.
  • Los buitres pueden volar durante varias horas seguidas, y sin necesidad de tener que mover muchos sus alas.
  • Debido a que se alimentan de carroña, ayudan a equilibrar el ecosistema ya que gracias a ellos la carne descompuesta no es un problema de contaminación para los seres humanos y otros animales.
  • Los buitres pueden estar en peligro debido a que muchos de los alimentos que consumen tienen la probabilidad de contener plomo, así como mucho ejemplares mueren en las carreteras atropellados por los coches mientras comen.